Visible desde la tierra: lago de lava descubierto más tarde en la luna

Por primera vez en más de 40 años, una sonda china está trayendo rocas lunares a la Tierra. Las muestras proporcionan a los investigadores conocimientos asombrosos sobre la edad de una región conocida como el «Océano de las Tormentas». Había lava allí más tiempo de lo que se pensaba. Hasta ahora solo ha habido conjeturas sobre la razón.

Hace dos mil millones de años, el Oceanus Procellarum, el océano de las tormentas, era un enorme lago de lava en la luna. Así lo demuestra la investigación de muestras de rocas que la sonda china Chang’e-5 devolvió a la Tierra en diciembre de 2020. Por lo tanto, hubo actividad volcánica en el satélite de la Tierra mil millones de años más de lo que se suponía anteriormente sobre la base de las muestras lunares de Apolo. Aún no está claro por qué el lago de lava se conservó durante tanto tiempo, escribe un equipo internacional de investigadores en la revista «Science».

«No hay evidencia de ningún elemento radiactivo en el manto de la luna que podría haber producido suficiente calor para generar la lava», escriben Xiaochao Che de la Academia China de Geociencias en Beijing y sus colegas. «Por lo tanto, tenemos que buscar explicaciones alternativas para la longevidad de la lava lunar». Es cierto que el impacto de un asteroide más grande también podría producir un lago de lava, pero en el área del Oceanus Procellarum faltaban las características de otras cuencas de impacto como material de eyección o anomalías de la gravedad, según los investigadores.

Como posible explicación, Che y sus colegas favorecen el calentamiento por fricción de las mareas. Debido a que la luna estaba incluso más cerca de la tierra hace dos mil millones de años de lo que está hoy, alrededor de un tercio o un cuarto, estima el coautor Alexander Nemchin de la Universidad Curtin en Australia. «Por supuesto, la fricción de las mareas actuaría en todas partes de la luna», dice el investigador. «Pero hay regiones en las que la temperatura de fusión es menor debido a la composición química». Una de esas regiones podría ser posiblemente el océano de tormentas.

Primeras muestras de la luna desde 1976

Chang’e-5 despegó el 20 de noviembre de 2020 y aterrizó en el satélite de la Tierra el 1 de diciembre. Solo dos días después, la sonda regresó a la tierra con 1731 gramos de muestras de suelo; fue la primera misión de este tipo desde que la sonda soviética Luna-24 trajo alrededor de 170 gramos de roca lunar a la tierra en 1976. El océano de tormentas, que se puede ver desde la Tierra, es la más grande de las llanuras de lava oscura de la Luna, que tiene 2500 kilómetros de longitud. Hasta ahora no estaba claro qué edad tiene esta área; las suposiciones fluctuaron entre 1.200 y 3.200 millones de años.

Sin embargo, la edad exacta del Oceanus Procellarum es de gran importancia para los investigadores lunares y planetarios, ya que permite calibrar la determinación de la edad mediante el recuento de cráteres. «Cuantos más cráteres tiene una superficie, más antigua es», explica el coautor Brad Jolliff de la Universidad de Washington en Estados Unidos. «Pero para determinar la edad absoluta, necesitamos muestras de rocas». Y hasta ahora ha habido una gran brecha: las muestras de roca volcánica anteriores tenían todas más de tres mil millones de años. Y las muestras de rocas de los cráteres de impacto tenían menos de mil millones de años.

Los investigadores ahora han podido cerrar esta brecha con la edad de Oceanus procellarum, que se determinó en dos mil millones de años. En el futuro, será posible determinar la edad de los paisajes no solo en la luna, sino también, por ejemplo, en los planetas Mercurio y Marte con mayor precisión que antes.

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