Más de 10,000 años: la hepatitis B ha sido parte de la humanidad durante mucho tiempo

Algunos patógenos han estado preocupando a la humanidad durante miles de años. Este también es el caso de la hepatitis B. Los investigadores reconstruyen la propagación del virus a partir de más de 130 genomas del virus. Está estrechamente vinculado a la historia de la humanidad.

Los virus de la hepatitis B han estado con la humanidad durante más de 10,000 años, probablemente incluso mucho más. Un equipo de investigación internacional ha aislado el virus de 137 personas que vivieron hace 10.500 a 400 años. A partir de las variantes encontradas, el grupo alrededor de Arthur Kocher y Denise Kühnert del Instituto Max Planck para la Historia del Hombre en Jena reconstruyó la propagación de estos patógenos. Está muy relacionado con la historia de la humanidad, como el equipo en la revista «Science» informó.

La hepatitis, es decir, la inflamación del tejido hepático, puede desarrollarse de diferentes formas. A menudo, los responsables son los virus de la hepatitis, de los cuales hay varios tipos que no están relacionados entre sí. Según los investigadores, alrededor de 257 millones de personas en todo el mundo se infectaron con el virus de la hepatitis B (VHB) en 2015. Una infección por el virus, que a menudo es crónica, es responsable de casi un millón de muertes cada año. El VHB se transmite a través de los fluidos corporales, por ejemplo, a través del contacto sexual, durante el parto de madre a hijo o a través de agujas contaminadas al inyectarse drogas.

Dado que el VHB, a diferencia de muchos otros patógenos, no tiene un reservorio conocido en el medio ambiente, por ejemplo en el reino animal, el virus está directamente relacionado con los seres humanos y, por lo tanto, también con su historia. Cómo el patógeno se ha propagado y cambiado a lo largo de milenios, el equipo ahora ha investigado aislando el virus de 137 esqueletos que provienen de Eurasia y América.

Emocionante análisis genético

Actualmente, los investigadores distinguen nueve genotipos del VHB, dos de los cuales (F y H) ocurren principalmente en los nativos americanos. El análisis genético sugiere fuertemente que los precursores de estas dos variantes llegaron al continente con los primeros humanos. «Nuestros datos sugieren que todos los genotipos del VHB que conocemos provienen de una cepa que infectó a los antepasados ​​de los nativos americanos y sus parientes euroasiáticos más cercanos en un momento en que estas poblaciones divergían», se cita a Kühnert en un comunicado de su instituto. Según esto, este patógeno circulaba en la población en ese momento, aproximadamente hace 15.000 a 20.000 años, y posiblemente mucho antes.

Según el estudio, el virus se extendió en el oeste de Eurasia hace 10.000 años, antes de la introducción de la agricultura y la mayor densidad de población asociada. «Se supone que la mayoría de los patógenos humanos no se desarrollaron hasta el comienzo de la agricultura. El VHB, por otro lado, ya ha infectado a los cazadores y recolectores», dice el coautor Johannes Krause, director del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva.

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Sin embargo, las variantes comunes en Europa en ese momento fueron reemplazadas por otros tipos después de la introducción de la agricultura allí hace 7000 a 8000 años. Estos aparentemente se extendieron con los primeros agricultores que vinieron del Medio Oriente. En los primeros agricultores, los investigadores encontraron principalmente la denominada variante Wenba, que se extendió por el oeste de Eurasia en unos pocos milenios. Prevaleció en la mayor parte de Eurasia durante más de 4000 años, y luego desapareció: el equipo ya no descubrió la variante en esqueletos que tienen menos de 3300 años.

En general, los investigadores de Eurasia occidental encontraron una disminución en la diversidad genética del patógeno del VHB hace unos 3000 años. La fase coincide con el colapso de la Edad del Bronce, que estuvo acompañada de un profundo cambio social y económico. «Esto podría indicar cambios importantes en la dinámica epidemiológica en esta gran región. Sin embargo, necesitamos más investigación para comprender esto completamente», dijo el primer autor Kocher. Las variantes del VHB que los investigadores aislaron en Eurasia occidental después de este tiempo pertenecen a cepas del virus que todavía se encuentran allí en la actualidad.

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